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iTunes Music Storeがオープン

(2005/9/18, 9/21修正)
ついにiTunes Music Store(iTMS/iMS)がオープン。
ご存知のとおり、iTMSは音楽データを販売する、いわゆる音楽配信サービスで、2003年4月にアメリカで始まったのを皮切りに、ヨーロッパなど世界各地で事業を繰り広げている。

この音楽配信サービスは新しいものではない。
music.co.jpは1997年に日本で始めて音楽配信を開始したという。
リキッドオーディオ(アメリカ)は1999年の時点で音楽配信を開始していたようだ(参考)。
また、1999年にはNTTグループと神戸製鋼がSolidAudioという音楽配信サービスを行っていたらしいが、2年後の2001年には終了している(参考)。
ソニーグループの音楽配信事業、bitmusicは1999年末のスタートである。
もっとも、2000年以前は非可逆圧縮フォーマットの音声ファイルの再生(デコード)はまだしも、作成(圧縮、エンコード)を行うにはCPUが非力であった。
おまけに、通信回線は現在のように定額・常時接続・高速が当たり前という時代ではないので、いくら非可逆圧縮フォーマットで音声を圧縮しても、ダウンロードに時間はかかる、金もかかる(特に通信料金はデータ量に比例する場合)で話にならない。
それゆえ、数年前は音楽配信を受け入れる素地が整っておらず、bitmusicはまだしも、SolidAudioなどは登場するのが早すぎたのではという印象がある。

(追記)
ここで考えたいことは、音楽配信は音楽と再生機器のそれぞれの販売により、相乗効果を生むのだろう。
iTunesもiPosもそれぞれ単独で十分よいものだが、やはりiTunes/iTMSはiPodあってのものであり、また逆もしかりだ(新型iPodシリーズの登場にあわせiTunesのバージョンがあがることなど)。

とにかく、音楽配信市場に世界で大きな影響力を持つiTMSが、(ほかのメーカーが影響力を大きくし)遅きに失する前に参入したことで、日本における音楽配信はビジネスとして大きく広がるかもしれない。
アメリカなどに比べるとその流れは遅いのだろうが。
ただ、iTMSの影響は大きいようで、事実ほかの音楽配信サイトは値下げを始めた。

私が気になる点は、(未圧縮のデータである)CDではなく、(音質が低下する非可逆圧縮形式の)音楽データそのものをオンラインで販売するということは、CDよりも音質は落ちるデータを買わされるということだ。
しかも、あまり問題にならないようだが、CDのジャケットや歌詞、解説などが必ずしも手に入るとは限らない(ディジタルデータとして手に入る場合もあり)。
CDを買うということは、単に音楽を買うだけでなく、ジャケットや歌詞カードなども買うという意味もあるはずだから、音楽配信で音楽を買うことはCDを買う場合に比べ損をすることもあるだろう。
ちなみに、この記事によれば、MSN MusicではWMA形式(160kbps)、iTMSではAAC形式(128kbps)である。
とはいっても、オーディオマニアでもない限り音質は気にしない人が多いと思うので、音質の低下はたいしたことではないのかもしれないが(それと、オーディオマニアがiTMSなどに見向きするかはわからない)。
音質の追求という点では、可逆圧縮形式の音楽データがベストだが、圧縮率はよくないので(圧縮形式や圧縮対象にもよるが、平均で60%前後らしい)、ダウンロードに時間がかかるだろう(光回線やケーブルテレビの回線など、高速回線を使っている人にはあまり関係ないかもしれない)。
ダウンロードに時間がかかってもいいので(どうせ1回だけ)、音質の劣化が理論上ない可逆圧縮形式のデータが手に入る(もちろんジャケットや歌詞、(もしあれば)解説のディジタルデータも)手に入るなら、ダウンロードで音楽を購入してもよいのだが。
(追記)上の内容とはややずれるが、最近ではビクターが圧縮音源の高音質化を実現する技術を開発し、それを生かした音楽配信を10月から行うという。

同じ音楽配信でも、ストリーミング型もある(携帯だとモバラジなど)。
ただ、ストリーミング型の場合、せっかくなら音楽だけでなく、映像も楽しみたいということもあるだろう。
たとえば、ライヴの生中継をネットで楽しみたいなどだ。
そういうニーズが多い場合は、ストリーミング型映像配信が増えるかもしれない(扱うデータの上で、映像配信は音楽(音声)配信を内包する)。
ポッドキャストももてはやされている。

今後、音楽配信はどうなるのだろうか……

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